Aigues-Mortes

8 200 hab. (Aigues-Mortais), 5 778 ha dont 1 413 de vignes, chef-lieu de canton du département du Gard dans l'arrondissement de Nîmes, 43 km au SO de la préfecture en bordure de la Camargue. Le nom est déjà attesté au 9e siècle, et évoque les étangs, non point alors la déchéance du port. C'était un port connu bien avant que Louis IX ne s'empare de la contrée pour disposer d'une base en Méditerranée. Il s'est fait céder les lieux par les abbés de Psalmody, a fait aménager de 1244 à 1248, sur les terres des Templiers, un nouveau port d'où se sont lancés les Croisés à la fin d'août 1248, mobilisant 700 bateaux.

La forme actuelle de la ville date de cette époque: elle fut une bastide dotée de franchises dès 1246 pour attirer des habitants, construite sur un plan quadrillé dans les remparts rectangulaires de 550 m sur 330 m de côté qui l'enserrent encore, mais qui n'ont pas été achevés avant 1300. Peu à peu la mer s'éloigna et l'on entretint un canal d'accès qu'il fallut prolonger jusqu'au grau du Roi. Dans les années 1440, Jacques Cœur donna pourtant une nouvelle impulsion au port en l'élisant comme base d'entrepôts; mais le déclin était devenu sensible à la fin du 15e siècle; l'extraction du sel prit le relais. L'amélioration du canal maritime en 1835-1845 redonna un peu de trafic au milieu du 19e s., avant l'abandon définitif.

Muraille et forme ont été conservées, donnant à Aigues-Mortes sont étrange aspect de forteresse de plaine aux longs murs. La ville propose la promenade des remparts; la tour de Constance, longtemps une prison, à un angle des remparts; le logis du gouverneur (1662); un musée d'histoire locale. À 3 km au nord, se dresse la tour Carbonnière, construite autour de 1400 et qui servait d'élément de défense avancé et de guet. La ville est à 6 km de la mer, à laquelle elle est reliée par un embranchement du canal de Sète au Rhône, qui traverse la commune. Le finage s'étend à l'ouest jusqu'à l'étang de l'Or; limité au nord par le canal navigable, il englobe l'ensemble des marais salants de l'étang de la Ville et de l'étang du Roi, et touche à l'extrême SE au Petit Rhône; il n'atteint pas la mer, dont il est séparé par le territoire du Grau-du-Roi, qui en a été détaché en 1879.

La commune a un collège public et un port de plaisance de 100 places; elle compte 10 hôtels (240 chambres) dont l'hôtel du Mas des Sables (35 sal.); un seul terrain de camping mais de luxe (La Petite Camargue, 550 places, 20 sal.), 700 résidences secondaires sur 4 400 logements. Les Salins du Midi emploient 200 personnes, le domaine viticole de Listel 20 (maintenant à la maison de champagne Vranken); cave coopérative Sabledoc; Intermarché (45 sal.), Super-U (45 sal.), informatique Thelis (35 sal.), aide à domicile AADL (35 sal.), négoce de matériel agricole Agri Négoce (40 sal.); usine intercommunale de traitement des eaux SDEI (Lyonnaise, 35 sal.); Aigues-Mortes avait 4 100 hab. en 1876 et sa population a fluctué depuis, mais modérément, avec des pics à 4 500 hab. en 1901, 4 350 en 1921, un creux à 3 700 en 1954; elle a repris une croissance sensible après 1985, et aurait gagné 2 100 hab. entre 1999 et 2009, soit plus d'un tiers.

Le canton a 19 400 hab. (14 600 en 1999), 3 communes, 20 232 ha dont 363 de bois. Il atteint la mer entre les départements de l'Hérault et des Bouches-du-Rhône, qu'il sépare sur 12 à 15 km, ses limites s'appuyant sur les cours du Petit Rhône et du Vidourle. Vers l'intérieur, toute l'étendue relève de la commune de Saint-Laurent-d'Aigouze, et vers la mer du Grau-du-Roi. Les trois communes forment la communauté de communes Terre de Camargue, qui siège à Aigues-Mortes.