Beauce (la)

grande plaine au centre du Bassin Parisien, connue pour ses paysages ouverts et nus de champagne céréalière et les rendements de son agriculture. Occupant environ 600 000 ha, la taille d'un département, entre la Loire, le Loir et l'Eure, l'Essonne et le Loing, elle est partagée entre les départements de l'Eure-et-Loir, du Loiret, du Loir-et-Cher, mais déborde aussi au nord sur les Yvelines et l'Essonne. De grandes voies traversent la Beauce, surtout l'autoroute A 10, le chemin de fer de Paris à Orléans et la ligne à grande vitesse de Paris vers Tours et Le Mans. Les bourgades sont menues, les principales villes étant à la périphérie, telles Chartres, Vendôme, Blois, Orléans, Étampes.

La Beauce correspond plus ou moins à un grand et bas plateau établi sur les calcaires aquitaniens et recouvert de limons assez fertiles. Les bois sont rares, les grands champs dominent le paysage, l'habitat se concentre en des villages espacés, à l'exception de quelques grosses fermes d'établissement plus récent. Les densités de population sont faibles, à peine de l'ordre de 10 habitants par kilomètre carré, et la population, qui a beaucoup diminué entre le milieu du 19e siècle et la dernière guerre, n'augmente pas, sauf dans la plupart des communes situées en Île-de-France ou sur ses marges.

L'agriculture de ce «grenier de la France», servie par de grosses fermes qui ont bien profité de la politique agricole commune européenne, a suscité quelques usines d'agro-alimentaire et des entrepôts et silos. Le développement récent des stations éoliennes est spectaculaire; mais les projets d'implantation d'un troisième aéroport «de Paris» ont soulevé de vives oppositions. Charles Péguy a célébré la plaine dans son poème Présentation de la Beauce: «Nous sommes nés au bord de votre Beauce plate... Ce pays est plus ras que la plus rase table. À peine un creux du sol, à peine un léger pli.». Le terme de Beauce a été repris au Canada, où il désigne une belle contrée dynamique au sud de Québec.

La Beauce au sens large est estimée à 450 communes et 600 000 ha dont plus de la moitié en Eure-et-Loir. Le gentilé est Beauceron. La Beauce est une région agricole de la statistique officielle, dont une partie occupe le quart sud-occidental du département de l'Essonne.