Bélep

commune de Nouvelle-Calédonie dans la province du Nord, la plus septentrionale du territoire, formée par un petit archipel à l’extrémité nord de la Grande-Terre. L’archipel, situé à environ 163°40’ E et 19°45’ S, est nettement séparé de celle-ci par plus de 30 km d’océan, où n’apparaît que le récif de l’Arche d’Alliance. Il est inclus dans le site Unesco des Lagons de Nouvelle-Calédonie (Lagon Nord). La commune, qui est la plus petite de la province du Nord, s’étend sur 6 950 ha dont 5 861 en terres coutumières. Elle abritait 750 habitants en 1996, 930 en 2004 (1 200 avec la population comptée à part). Elle croît encore (40 électeurs de plus entre 2004 et 2008). La population est mélanésienne à 99,3%, divisée en sept tribus de l’aire coutumière Hoot Ma Whaap, qui portent toutes des noms de saints chrétiens et forment un seul district. Bélep a une maison familiale rurale. L’école primaire accueille 170 élèves; la commune a 65 familles de pêcheurs et une cinquantaine d’employés des services publics.

La plus grande île est Art, qui s’étend sur 5 260 ha et environ 20 km N-S, culmine à 283 m et comporte plusieurs villages, dont le chef-lieu Waala sur la côte ouest, qui est à 410 km de Nouméa. Elle est dotée d’un dispensaire, et d’un petit aéroport (NWWC) doté d’une piste bitumée de 600 m, à un peu plus de 100 km de celui de Koumac; il a enregistré 3 100 passagers en 2004. Art est prolongée au nord par l’île Pott, de 7 km N-S, qui culmine à 157 m et porte deux hameaux dont Panan, l’habitat le plus septentrional de tout le pays. Au sud d’Art sont la petite île Dau Ao et les groupes d’îlots des Daos du Nord et des Daos du Sud.