Berlaimont

3 240 hab. (Berlaimontois), 1 310 ha, chef-lieu de canton du département du Nord dans l'arrondissement d'Avesnes-sur-Helpe, 13 km au NO de celle-ci et à 8 km au sud-ouest de Maubeuge, au bord de la Sambre canalisée. La commune est bordée à l'ouest et au nord par la forêt de Mormal et a une église classée, refaite après chacune des deux guerres du 20e s. Berlaimont a un collège public, une clinique psychiatrique (Les Courtils, 30 sal.); une fabrique de machines pour la métallurgie (Akers, 110 sal.), une fonderie d’acier (Aciérie et Fonderie de la Haute-Sambre, 130 sal.), une fabrique de clôtures métalliques (Place, 50 sal.); traitement de surfaces Tuboscope Vetco (30 sal.). La commune avait 2 600 hab. en 1900, et sa population a augmenté jusqu’à dépasser 3 800 hab. de 1962 à 1974 ; elle diminue depuis. Elle est le siège de la communauté de communes Sambre-Avesnois, qui groupe 10 communes et 22 600 hab.

Le canton a 22 000 hab., 12 communes, 8 458 ha dont 347 de bois. Deux petites communes se partagent le sud-ouest du canton et le confluent de la Sambre et de l'Helpe. Sassegnies (270 Sassegnisiens, 415 ha), 2 km au sud du chef-lieu, est sur la rive gauche de la Sambre et son finage s'appuie à l'ouest sur la forêt de Mormal. Noyelles-sur-Sambre (320 Noyellais, 649 ha) est sur la rive droite de l'Helpe, à 7 km au sud de Berlaimont, et la moitié de son territoire est occupé par les fonds humides de la vallée de la Scarpe et du confluent. C'est le pays natal du peintre Marcel Gromaire (1892-1971), qui y est enterré et dont une toile orne l'église du 18e s. La mention «sur Sambre» est de 1962; la population est restée sensiblement au même niveau pendant tout le 20e s.

Aulnoye-Aymeries trône au milieu du canton, flanquée au nord par Pont-sur-Sambre et Bachant, au sud par Leval. Cette grosse agglomération industrielle laisse au sud-est trois communes. Monceau-Saint-Waast (520 Moncéens, 593 ha) est à 6 km au SSE du chef-lieu, dans la vallée de la Tarsy; elle avait déjà ce nom en 1793 et sa population n'a guère changé depuis. Saint-Rémy-Chaussée (500 Saint-Rémisiens, 517 ha) est à 7 km au SE dans la même vallée; son complément de nom vient de la chaussée Brunehaut de Bavay (D 961) qui traverse la Tarsy dans la commune. Écuélin (110 Écuélinois, 340 ha) est à 8 km ESE de Berlaimont et conserve la chapelle (13e s.) d'une ancienne commanderie d'hospitaliers, et un château; elle a une part de la réserve naturelle du bocage de Marache (7 ha).

Vers le nord, Vieux-Mesnil (590 Vieux-Mesnilois, 599 ha dont 99 de bois) et Hargnies (590 Hargniesiens, 514 ha) sont à 8 km NNE du chef-lieu et très proches l'une de l'autre. Hargnies est un village-rue qui s'aligne parallèlement à la D 961 de Bavay à Aulnoye, ancienne voie romaine bavésienne. La limite communale vers l'ouest et celle de la forêt de Mormal suivent cette route. Vieux-Mesnil est hors du Parc régional mais englobe au nord-est le bois de Hoyaux et combine un secteur de prés et un secteur de grande culture. On y voit quelques restes d'un aqueduc romain vers Bavay, qui est à 7 km au NO. Sa population croît un peu depuis les 380 hab. de 1975, tandis que celle d'Hargnies a gagné 130 habitants depuis 1999.