Bessin (le)

contrée au NO du département du Calvados, autour de Bayeux, et dont le nom dérive, comme celui de Bayeux, de la tribu gauloise des Bajocasses. Le Bessin va du littoral aux confins du Bocage normand; il n'est lui-même que modérément bocager et s'étend sur des terrains diversifiés, au contact de l'extrémité occidentale du Bassin Parisien géologique et des terrains anciens du Massif Armoricain. De ce fait, il comprend au nord des terroirs sédimentaires portant à l'est des cultures céréalières; ils dominent, par de petites côtes dont les talus font face au sud, de larges vallées marécageuses dans les marnes. Vers le sud, le Bessin s'appuie sur des collines plus bocagères sur schistes; au contact, on a même exploité un peu de houille (Le Molay-Littry).

L'agriculture est surtout orientée vers la production de lait, dont Isigny est le célèbre foyer; la voie ferrée Paris-Cherbourg facilita la diffusion des crèmes et des beurres, et une AOC a été obtenue. Le rivage compte trois ports de pêche, Port-en-Bessin, Grandcamp-Maisy et Courseulles, et pratique l'ostréiculture; quelques industries agro-alimentaires sont parsemées dans la contrée.

On appelle parfois Côte du Bessin le littoral entre Arromanches et la baie des Veys, mais elle est parfois aussi simplement comprise comme partie occidentale de la Côte de Nacre. La coopération intercommunale a d'abord défini un pays du Bessin, groupant 7 communautés de communes (et 7 cantons), soit 136 communes et 72 000 habitants sur 107 000 ha, Bayeux incluse. Mais il est devenu partie intégrante d’un Pays du Bessin au Virois, qui occupe tout l’ouest du Calvados, associant 13 communautés de communes, soit 249 communes et 133 000 hab.; le siège est à Bayeux.

Un Parc naturel régional des marais du Bessin et du Cotentin vise à protéger et faire connaître les zones humides, mais les déborde largement: créé en 1998, il s'étend sur 145 000 ha dont 25 000 de marais (144 communes, 65 000 hab.) et atteint même la côte occidentale du Cotentin à Lessay et Créances; sa partie orientale comprend 22 communes du Bessin proprement dit. Il existe une communauté de communes Bessin-Seulles-Mer (BSM) qui groupe 11 communes et 9 100 hab. autour de Courseulles-sur-Mer.