Béthune

26 500 hab. (Béthunois) dont 880 à part, 943 ha, sous-préfecture du Pas-de-Calais, 30 km au NNO de la préfecture. Elle est située sur la Lawe et un peu au sud du canal Dunkerque-Escaut, en bordure de la plaine de Flandre. Le centre-ville s'organise autour d'une grand-place aux belles maisons flamandes restaurées après 1918, d'un beffroi de 1388, en grès, haut de 47 m avec son campanile, et de l'église Saint-Vaast à clocher carré fortifié. Au nord-ouest du centre sont de vastes installations sportives, le palais de justice et la prison, au sud-est le théâtre; musée régional d'ethnologie dans l'hôtel de Beaulincourt (18e s.); musée d'histoire naturelle avec reptiles et insectes vivants dit Béthunarium, centre dramatique national de la Comédie de Béthune.

Béthune a été dotée de départements de sciences appliquées, sciences économiques et IUT (6 départements) de l'Université d'Artois, totalisant 2 000 étudiants. Elle a quatre lycées publics dont deux professionnels et un lycée privé, deux collèges publics et deux privés; deux instituts médico-éducatifs (60 et 50 places) et un centre d'aide par le travail. Le centre hospitalier est en banlieue, à Beuvry; une unité d'addictologie (Centre du Jeu de Paume) est à Béthune, ainsi qu'une unité extra-hospitalière de l'hôpital psychiatrique de Saint-Venant (Val de Lys-Artois), et trois cliniques de 100, 70 et 60 places. La ville a aussi une maison d'arrêt de 180 places, et une caserne de la 16e CRS.

Béthune a été le siège de la Compagnie des mines de Béthune mais les fosses ont été creusées dans les communes voisines. Le grand ensemble du Mont Liébaut, au sud-ouest, est «zone urbaine sensible» et «zone de rénovation urbaine» (55 ha, 5 300 hab.). Elle a reçu des usines au temps de la reconversion des houillères, dont la plus grande reste celle des pneumatiques Bridgestone (1 340 sal., groupe japonais) issue de Firestone. L’usine Beaumarais (360 sal., au groupe canadien McCain depuis 1986) traite les pommes de terre (flocons, frites). La métallerie Tolmega, passée en 2005 du groupe Gantois au groupe sarrois Hager puis à l'allemand Niedax sous le nom de CTS (Cable Tray Systems), est spécialiste de chemins de câbles mais n'a plus que 135 sal. (330 en 2005). Une autre activité de poids est le groupe Philippe (cheminées et pierres d'ornement, avec l'usine Philippe de Préfabrication (210 sal.), et le siège social du groupe Philippe (40 sal.)

Béthune accueille aussi les appareils de pesage Mettler Toledo (80 sal., suisse et états-unienne), les équipements d’aéraulique Halton (70 sal., finlandais) ; plastiques SI-Group (100 sal.), Carlier Citp (60 sal.) et Trioplast (45 sal.), métalleries Tolartois (55 sal.) et Meiser (40 sal.). Dans le bâtiment, ingénierie CEBTP-Solen (55 sal.), génie thermique Coexia (Durcocq-Catoire, 60 sal.), couverture Coexia (45 sal.), peinture Decaux (35 sal.), menuiserie Fer Art (30 sal.), espaces verts Brosset (55 sal.); transports de voyageurs des Autobus Artésiens (200 sal.) et Keolis (140 sal.), de fret Loginor (70 sal.), Logistique de Prestations Industrielles (55 sal.), DJF (35 sal.), Béthune Ambulances (35 sal.)

La ville a un hypermarché Auchan (440 sal.) et des magasins Carrefour (45, 35 et 35 sal.), Brico-Dépôt (60 sal.), Boulanger (30 sal.) ; négoces d'horlogerie Horbinor (45 sal.), de fournitures d'hôtellerie Henri Julien (90 sal.), de matériel de manutention Saimlease (45 sal.). Dans les autres services, comptabilité In Extenso (50 sal.) et Secob (30 sal.), gardiennage Quantum (90 sal.), publicité Adrexo (130 sal.), installations sportives Balaxa (35 sal.) et artistiques de la Comédie de Béthune (40 sal.). ERDF déclare 110 sal., France-Télécom 110; transport d'électricité RTE (88 sal.).

La commune s'est agrandie en absorbant en 1990 Verquigneul, qui lui a apporté 1 600 habitants; en revanche, la fusion avec Beuvry n'a duré que de 1993 à 1997. Béthune avait 6 000 hab. au début du 19e s., le double à la fin. Elle est passée à 20 000 en 1936, et a encore crû ensuite, puis sa population s'est stabilisée; toutefois, la commune a perdu en 2008 le territoire de Verquigneul, qu'elle avait absorbé en 1990, et 2 000 hab. de 1999 à 2010. Le conseil municipal a traditionnellement une majorité de gauche et le maire actuel est Stéphane Saint-André, socialiste considéré comme divers gauche en raison de son opposition à l'ancien maire Jacques Mellick, qu'il a battu en 2008 en s'unissant aux centristes.

Béthune est le siège de la communauté d'agglomération de l'Artois, qui groupe 59 communes et 206 100 hab., ce qui en fait la deuxième intercommunalité du département après Lens-Liévin et la quatrième de la région. L'Insee y voit une «unité urbaine» de 352 500 hab., distincte d'une «unité urbaine» Douai-Lens… L'arrondissement a 287 500 hab., 14 cantons, 100 communes, 67 394 ha. Le nom de Béthunois a été donné à une «petite région agricole» du Pas-de-Calais au sud de la ville, tandis que les communes au nord font partie de la «petite région agricole» de la Plaine de la Lys.

Les 3 cantons de Béthune ont 62 200 hab., 16 communes, 9 752 ha dont 457 de bois. Le canton de Béthune-Sud comprend une fraction de la ville de Béthune, plus Verquin au sud et Allouagne et Lapugnoy nettement plus à l'ouest. Dans l'intervalle se glissent trois autres communes. Fouquières-lès-Béthune (1 100 Fouquiérois, 242 ha) est juste au sud de la ville; elle a plusieurs châteaux dont un inscrit (du 16e au 19e s.), un magasin Decathlon (90 sal.), un grand garage; sa population n'atteignait que 540 hab. en 1970, a crû ensuite mais sa croissance s'est arrêtée. Fouquereuil (1 200 Fouquereuillois., 201 ha) est limitrophe de Béthune au sud-ouest sur la rive gauche de la Lawe; sa croissance a été différente, rapide entre 1954 (880 hab.) et 1962 (1 240 hab.), précédant un léger tassement; elle a repris 120 hab. entre 1999 et 2010. Les noms de ces deux communes viennent des fougères.

Le nom de Labeuvrière (1 700 Labeuvriérois, 611 ha) vient sans doute du castor. Le village est à 6 km OSO de Béthune et a une gare sur la voie vers Marles et Saint-Pol-de-Ternoise. Il offre une ancienne prévôté du 16e s., une église des 12e-13e et 16e-18e s. Il est proche de la Clarence, rive droite, et son finage donne au sud sur le bois des Dames. La commune accueille un échangeur de la N 41 et de l'A 26, et les fabriques de surgelés Delifrance (ex-SSS, 190 sal.) et de pain et pâtisserie (85 sal.) du même groupe des Grands Moulins de Paris, lui-même appartenant au groupe coopératif français Champagne-Céréales par Nutrixo; scierie Peter (65 sal.). Labeuvrière était montée à 2 200 hab. en 1962 et sa population a diminué ensuite, puis s'est stabilisée depuis 1975 au niveau actuel.

Le canton de Béthune-Nord, situé en fait vers l'ouest de Béthune, comprend les communes d'Annezin, Vendin-lès-Béthune, Chocques et la petite Oblinghem (230 Oblinghemois, 127 ha), qui est à 5 km au NO du chef-lieu mais ne croît pas depuis 1920.

Le canton de Béthune-Est, qui est au nord de la ville, est formé par les communes de Hinges, Locon et La Couture, plus Vieille-Chapelle (770 hab., 341 ha) à 10 km NE de Béthune, et Essars (1 650 Essarois, 372 ha) qui est voisine de Béthune au nord-est, de l'autre côté du canal d'Aire à La Bassée, et qui est bordée à l'ouest par la Lawe et le canal de la Lawe. Essars a cédé du terrain à Béthune en 1958 pour les besoins de la zone industrielle située au nord de la sous-préfecture et accueille un supermarché Carrefour (35 sal.). Elle avait 600 hab. vers 1900, 900 en 1962, a connu une croissance sensible jusqu'en 1990, mais perd des habitants depuis. Au contraire, Vieille-Chapelle, qui n'avait plus que 320 hab. en 1975, alors qu'elle avait dépassé 800 hab. dans la première moitié du 19e s., croît depuis trente ans.