Capestang

3 080 hab. (Capestanais), 3 956 ha, chef-lieu de canton du département de l'Hérault dans l'arrondissement de Béziers, 15 km à l'ouest de celle-ci. Le bourg était un gros village viticole, de forme circulaire, situé à la tête d'un grand étang, d'où son nom. Proche du canal du Midi (port de plaisance) et bien équipé, il tourne lentement à la banlieue de Béziers et se garnit de lotissements. Il a une zone industrielle de 5 ha, collège public, CEP agricole, lycée agricole catholique, cartoucherie, distillerie et cave coopérative, quelques immeubles classés; un Intermarché (40 sal.), constructions Abello (40 sal.), travaux publics et réseaux Bessière (20 sal.).

Les Capestanais cultivent 1 950 ha de vignes, surface assez stable: c'est l'une des grandes communes viticoles de l'Hérault, qui il fut le lieu du premier grand meeting du mouvement des vignerons de 1907, le 21 avril. Un centre de documentation en géographie est apparu à Capestang à l'initiative de Max Derruau, qui y naquit en 1920 et lui a légué sa bibliothèque; Capestang est aussi le lieu de naissance du géographe montpelliérain Robert Ferras (1934). La population de la commune fut de 1 500 hab. en 1821, 4 000 de 1890 à 1931; elle s'est abaissée jusqu'à 2 500 en 1982, remonte depuis mais plafonne .

L'étang de Capestang, au sud, a été plusieurs fois balancé entre fluctuations du rivage maritime, apports d'eau et d'alluvions par l'Aude, tentatives de drainage. On y a connu des salines au 13e s.; en partie asséché ensuite, il a été rechargé par la crue de l'Aude en 1875; il s'étendait alors sur 1 900 ha, dont 1 200 ha constamment en eau. Drainé à nouveau et mis en culture, il est souvent inondé en hiver. En amont, un «canal d'atterrissement» a été aménagé depuis Sallèles-d'Aude pour diriger vers lui une partie des crues de l'Aude; plusieurs canaux d'évacuation (canal des Anglais, canal de France, etc.) sont orientés au contraire vers la vallée inférieure de l'Aude à Salles-d'Aude.

Le canton a 118 800 hab. (15 400 en 1999), 9 communes, 17 026 ha dont 799 de bois et garrigues; limitrophe du département de l'Aude, il est traversé d'ouest en est par le canal du Midi et confine à l'est aux banlieues de Béziers. Puisserguier, Montady et Nissan-lez-Ensérune dépassent 2 000 habitants. Poilhes (550 Poilhais, 595 ha), 4 km au SE de Capestang, a un port de plaisance sur le canal du Midi et une cave coopérative (300 ha de vignes déclarés).

Maureilhan (1 870 Maureilhanais, 1 055 ha), 7 km ENE de Capestang et 8 km ONO de Béziers, cultive 640 ha de vignes et a l'une des plus anciennes caves coopératives (1903). Une demi-douzaine de gros mas avec parcs se dispersent dans son finage, notamment Ramejean, qui formait une paroisse distincte avant 1790 et dont le nom est apparu à plusieurs reprises dans le nom même de la commune entre 1790 et 1955; château du 14e et 16e s., maison de retraite, un atelier d'embouteillage et du pesage et de négoce de boissons (Trilles, 90 sal.). La population de Maureilhan a varié pendant un siècle entre 1 000 et 1 260 hab., avec un maximum dans les années 1900 à 1910, et augmente depuis 1985; elle a gagné 420 hab. entre 1999 et 2009, soit +29%. Maureilhan est le siège de la communauté de communes de la Domitienne (8 membres, 23 700 hab.).

Quarante (1 580 Quarantais, 3 005 ha dont 300 de bois), 8 km ONO de Capestang, est un gros bourg à l'écart des routes principales, mais lieu de départ d'une grande draille qui menait à l'Espinouse par Riols. Il provient d'une abbaye d'hommes Notre-Dame de Quarante apparue en 982, devenue cistercienne au 12e s., dont il reste l'église à trois nefs et un trésor; maisons anciennes, musée archéologique; collège public; maison pour handicapés profonds. Quarante a eu un maximum de 2 300 hab. en 1921, perdu des habitants jusqu'en 1975 et a fluctué ensuite autour de 1 450 hab., gagnant une centaine de personnes entre 1999 et 2009. La commune a une cave coopérative de 50 000 hl, une distillerie, et cultive encore 1 200 ha de vignes, en partie d'AOC saint-chinian et coteaux-du-languedoc. À l'est, le domaine de Roueïre (ou Roueyre, château du 19e s.), où se trouve une éolienne classée de Léon Bollée, de 1898, a été aménagé en parc de loisirs avec hôtel et expositions, et abrite le siège d'un puissant groupement de producteurs des communes de Creissan, Quarante, Maureilhan et Puisserguier, avec caveau-musée: ensemble 2 000 ha dont 100 d'AOC saint-chinian, 150 d'AOC coteaux-du-languedoc, 500 de cépages nobles, pour 135 000 hl/an, dont 6 000 d'AOC.

Creissan (1 320 Creissanois, 889 ha) est à 5 km au NE de Quarante; tôlerie, petite zone artisanale, complexe touristique municipal, cave coopérative de 12 000 hl; 325 ha de vignes; la population augmente: elle n'avait que 400 hab. en 1975, et a encore gagné 360 hab. de 1999 à 2009 (+38%).