Causses (les Grands)

ensemble de plateaux calcaires dans la partie méridionale du Massif Central, partagés entre les départements de l'Aveyron, de la Lozère, du Gard et de l'Hérault. Leur existence résulte d'une très épaisse accumulation de terrains calcaires au jurassique dans des fossés de bordure du massif ancien. Ces couches ont été exhaussées dans le mouvement général du sud du Massif Central au tertiaire. Leur perméabilité et leur altitude ont contribué à l'originalité et à l'intérêt de leurs paysages, marqués par les profondes gorges des principales rivières allogènes qui les traversent (Lot, Tarn, Jonte, Dourbie), l'abondance des manifestations karstiques (chaos de rochers, avens, grottes et rivières souterraines), l'aridité de leur surface en dehors des dépressions fermées (sotchs) où s'accumulent les argiles de décomposition du calcaire, les traces des civilisations pastorales (cabanes de pierre sèche ou capitelles, drailles, fromages de brebis dont le roquefort est devenu le plus apprécié). Les altitudes pouvant dépasser 1 000 m, les hivers sont rudes.

La population y est très réduite et les villes sont toutes extérieures; mais les visiteurs sont nombreux. Millau est l'un des principaux centres de services des Causses. Les différents causses correspondent à des plateaux délimités par des gorges. En Midi-Pyrénées, plus précisément dans le département de l'Aveyron, on distingue du sud au nord le causse du Larzac, partagé avec l'Hérault; la moitié occidentale du causse Noir (causse), entre Dourbie et Jonte, et le petit causse Rouge au NO de Millau; l'extrémité occidentale du causse de Sauveterre (v. la région Languedoc-Roussillon), entre Tarn et Lot; le causse de Sévérac; et, pointe avancée vers le nord-ouest, le causse Comtal. Le mot causse est un terme générique pour les tables calcaires semblables, de toutes tailles, et vient d'une vieille racine évoquant les rochers.

Le parc naturel régional des Grands Causses, créé en 1995, est entièrement en Midi-Pyrénées. Il englobe 94 communes, sur 315 640 ha, et compte 65 000 habitants. Il est contigu au parc régional du Haut-Languedoc au sud-ouest, au parc national des Cévennes à l'est. Il est divisé en six «terroirs», le Sévéragais au nord, les Marches du Lévezou et Raspes du Tarn au NO, le causse Noir au NE, le Millavois au centre, le Larzac au SE et le vaste ensemble pays de Roquefort, Saint-Affricain et Rougiers au SO. Le siège est à la Maison du Parc de Millau.

Les intercommunalités se référant aux Grands Causses sont la communauté de communes Millau-Grands Causses (14 communes, 29 300 hab.); la communauté de communes Larzac Templier, Causses et Vallées, qui réunit 12 communes, 2 700 hab. et siège à Cornus; et du côté du causse Comtal la communauté de communes Causse et Vallon de Marcillac, réunissant 10 communes et 9 500 hab. et dont le siège est à Marcillac-Vallon.