Conques-sur-Orbiel

2 360 hab. (Conquois), 2 507 ha dont 586 de vignes, chef-lieu de canton du département de l'Aude dans l'arrondissement de Carcassonne, 8 km au NNE de la préfecture, dans la plaine sur la rive gauche de l'Orbiel; il reste des éléments de fortifications, et le bâtiment d'une ancienne manufacture de draps du temps de Colbert; centre de convalescence de la Vernède (55 sal.), centre de vacances, cave coopérative, élevage d'autruches sur 50 ha. La population communale augmente depuis les années 1920 où elle était d'environ 1 300 hab., contre 1 800 au milieu du 19e s.; elle s'est accrue de 260 hab. entre 1999 et 2009. Conques est le siège de la communauté de communes du Minervois au Cabardès (9 communes, 6 900 hab.).

Le canton a 10 500 hab. (9 000 en 1999), 10 communes, 9 295 ha dont 568 de bois et garrigues; il s'étend des portes de Carcassonne au plateau du Cabardès. Celui-ci est incisé par la vallée de l'Orbiel; le site industriel de la Combe du Saut y recevait les bennes de minerais des mines de Salsigne, dans la commune de Limousis (110 Limousinais, 992 ha), 8 km au nord de Conques, où se trouve aussi une grotte (aménagée) connue pour ses cristaux d'aragonite. Ce site est l'objet d'un vaste plan de réhabilitation. Une assez grande centrale de 10 éoliennes, de 7,5 MW, installée en 1998 pour une filiale d'EDF, est abandonnée depuis qu'une tempête de 2003 en a arraché plusieurs pales; l'autorisation de remise en marche a été refusée en 2009 et les éoliennes ont été démantelées en 2010. Le parc s'étendait en partie sur le territoire de Sallèles-Cabardès (120 Sallélois, 682 ha) qui est dans la vallée voisine de la Ceize (ou Seize), affluent du Clamoux, parmi grottes et avens.

La plaine de l'Aude est évidemment beaucoup plus peuplée. Villegailhenc (1 660 Villegailhencois, 478 ha dont 128 de vignes), 4 km à l'ouest de Conques, a une ancienne église (désaffectée) des 12e-13e s., et une population qui a bien augmenté depuis 1962 (690 hab.); elle a encore gagné 300 hab. de 1999 à 2009; menuiserie Tiquet (20 sal.). Villemoustaussou, un peu au sud, est déjà une banlieue de Carcassonne.

Plus à l'est, s'annoncent les vignobles du Minervois dans trois communes. Villegly (1 040 Villeglygeois, 983 ha) sur la Clamoux, 4 km au NE de Conques, a 245 ha de vignes; elle conserve un château d’origine médiévale très remanié, des maisons anciennes et une belle promenade; sa population s'est accrue de 280 hab. entre 1999 et 2009. Malves-en-Minervois (790 Malvais, 488 ha dont 323 de vignes), 5 km SE de Conques dans la vallée de la Clamoux, s'orne d'un gros château du 16e s., qui a été converti en centre culturel municipal avec Centre méditerranéen de l’image; un menhir de 5 m est près du village de l'autre côté de la rivière. Villarzel-Cabardès (190 Villarzelais, 638 ha dont 188 de vignes), 7 km à l’est de Conques, propose un musée archéologique, le grand château viticole-hostellerie de Villarlong (qui appartient à un Hollandais et ne fait sa publicité qu’en néerlandais, un peu en allemand ou anglais) et les restes d’une chapelle classée.