Cotentin

péninsule normande correspondant à la moitié septentrionale du département de la Manche. Le nom, comme celui de Coutances qui en est l'un des centres historiques, vient de Constantinus ager, les champs de Constantius (Constance Chlore, empereur romain de 305 à 306). Les parties septentrionale et méridionale sont un peu plus hautes, sur les collines du Massif Armoricain, tandis que la partie centrale, déprimée, est occupée par des marais, en partie étalés sur des terrains sédimentaires. Le seuil du Cotentin correspond à une élévation des terrains anciens entre la mer et l'extrémité des marais, à la hauteur de Lessay; mais il est à basse altitude: l'isthme du Cotentin, entre Lessay et Carentan, a été envahi par la mer au pliocène et au quaternaire.

Tout le long des côtes, surtout à l'est et à l'ouest, l'estran porte des élevages d'huîtres, de moules et d'autres coquillages (palourdes). Sur la côte occidentale dite Côte des Isles, les falaises rocheuses sont souvent précédées de bandes de plaines sableuses à l'abri de cordons de dunes; ces mielles (le mot vient du scandinave melr, sable), qui reçoivent les eaux de ruissellement, forment de bons terroirs de sols légers où la douceur des températures convient à la culture des légumes, qui se pratique d'ailleurs aussi sur les dunes à l'abri du vent, dans de petites parcelles appelées caves. La continuité du cordon dunaire est interrompue par les havres, qui correspondent aux estuaires des petits fleuves côtiers, souvent détournés vers le sud par la dérive littorale qui déplace les sédiments du nord vers le sud le long de la côte.

Les grands centres traditionnels de cette culture de légumes sont Surtainville au nord, Créances au centre et Lingreville au sud; cette dernière, proche de Coutances et aussi de Granville, n'étant pas dans le Cotentin au sens parfois restreint qu'il prend aujourd'hui, au profit de l'arrondissement de Cherbourg. Une partie du Cotentin est incluse dans le Parc régional des marais du Bessin et du Cotentin. La Chambre de commerce de Cherbourg porte le nom de Cherbourg-Cotentin. Un Pays du Cotentin, correspondant sensiblement à l'arrondissement de Cherbourg, est en cours de constitution. Le Clos du Cotentin est une association des villes de Bricquebec, Saint-Sauveur-le-Vicomte et Valognes, qui ont ensemble obtenu un label «villes d'art et d'histoire».