Gardanne

19 700 hab. (Gardannais), dont 340 à part, 2 702 ha dont 879 de bois, chef-lieu de canton des Bouches-du-Rhône dans l’arrondissement d’Aix-en-Provence, 11 km au sud d’Aix. Le centre-ville dessine un fer à cheval au pied d’un éperon de relief et ceint d’un cours planté; il offre un haut clocher et un musée de Gardanne autrefois. Tout près à l’ouest est l’usine d’alumine, couverte de poussière rouge. Gardanne est à une bifurcation de voies ferrées dont le développement a été associé à l’exploitation des charbonnages et de l’usine; la voie ferrée Gardanne-Carnoule est de1877. Alentour se sont multipliés les lotissements des travailleurs et le grand domaine de Valabre, doté d’un château des 16e-17e s. et de parcs publics, et qui abrite le lycée agricole d’Aix-en-Provence, avec centre d’apprentis et de formation professionnelle, plus un écomusée de la Fondation de la Forêt avec un parc forestier de 13 ha; moulin du Cativel (16e s.) et, au nord-ouest, pavillon de chasse du Roi René (16e s.).

La ville a deux collèges et deux lycées publics dont un professionnel, et a reçu en 2002, dans le cadre des opérations de reconversion, le Centre de microélectronique de Provence, école d’ingénieurs sous la tutelle de l’École des Mines de Saint-Étienne, installée en 2007 à Château-Laurin un peu au sud de la ville et qui a reçu le nom de Georges Charpak. Trois zones d’activités ont été réalisées, dont une par les Charbonnages, et une quatrième s’y ajoute fin 2008.

L’extraction du lignite, qui avait fait la célébrité de Gardanne, avait atteint 400 000 t en 1892 et presque 700 000 t en 1913 avant de monter à 1 600 000 t au début des années 1970; elle a été arrêtée en 2003 en raison des difficultés de l’exploitation profonde (jusqu’à 1 600 m); il en demeure les structures des puits Cativel et Yvon Morandat. Une immense cheminée de 290 m de haut, dressée en 1984, et deux grandes tours de condensation signalent la centrale thermique à lit fluidisé la plus puissante du monde (250 MW), à la limite de la commune de Meyreuil; la Snet, filiale d’EdF qui l’exploitait, est passée en 2004 à l’espagnol Endesa, qui a dû la céder en 2007 l’allemand Eon; elle emploie 170 salariés, 400 avec les sous-traitants, et brûle du charbon importé.

L’usine Alcan (490 sal., ex-Pechiney et désormais à Rio Tinto), apparue dès les années 1890, est spécialisée dans les alumines techniques, dont elle fournit 600 000 t par an, et dispose d’une unité de recherche-développement; elle produit annuellement 360 000 t de résidus de bauxite, en partie sous forme de galettes de bauxaline, stockées sur le site de Mangegarri à Bouc-Bel-Air, et en partie utilisées comme couverture de déchetterie à La Fare-les-Oliviers; mais elle en rejette encore en mer près de Cassis la plus grande partie des résidus sous la forme de boues rouges acheminées par une conduite de 47 km, mais doit changer de débouché d’ici 2015 en trouvant d’autres usages de la bauxaline: ainsi a-t-on formé un récif sous-marin devant Carry-le-Rouet au profit de la faune sous-marine.

Les autres établissements sont de moindre taille: plastiques AMV (90 sal.), extraits de réglisse EVD (Extraits Végétaux et Dérivés, 50 sal.), huiles Igol (45 sal.), menuiserie métallique Harmonie de l’Habitat (40 sal.), matériel de levage Arcelor-Mittal (30 sal.), plusieurs ateliers de confection et d’articles de papeterie (20 à 30 sal.). Le tertiaire est représenté par des magasins Carrefour (95 sal.), Intermarché (70 sal.), Champion (40 sal.) et Leader Price (30 sal.); publicité Murati (350 sal.), travail temporaire Manpower (80 sal.), gardiennage ISP (90 sal.) et Alba (40 sal.); maçonnerie UTP (65 sal.), autocars Blanc (50 sal.). EdF affiche 50 salariés et la Sncf 45 sal.

Gardanne avait 2 800 hab. au milieu du 19e s., 4 200 en 1911; elle est passée à 11 300 en 1962, 15 100 en 1982. Sa croissance se poursuit et sa population est estimée à 20 700 hab. (sdc) en 2005. Le conseil municipal a une majorité de gauche, le maire étant depuis 1977 Roger Meï, communiste, ancien instituteur et ancien député. Le site municipal http://www.ville-gardanne.fr est particulièrement riche. Le canton a 41 100 hab., 4 communes, 9 731 ha dont 5 372 de bois. Les autres communes sont Bouc-Bel-Air, Simiane-Collongue et Mimet.