Saint-Clair-sur-l'Elle

890 hab. (Saint-Clairais), 799 ha, chef-lieu de canton du département de la Manche dans l’arrondissement de Saint-Lô, 11 km au NE de la préfecture; collège public, maison de retraite (35 sal.), menuiserie et charpentes Jouanne Lefèvre (25 sal.). La commune se nommait seulement Saint-Clair avant 1897; sa population a augmenté lentement depuis 1962 (460 hab.), mais stagne depuis 1999. Elle est le siège de la communauté de communes de l’Elle, qui réunit 12 communes (5 900 hab.).

Le canton, limitrophe du Calvados, a 7 600 hab. (7 100 en 1999), 14 communes, 13 782 ha dont 585 de bois. Il occupe la plus grande partie du petit bassin de l’Elle, affluent de la Vire. Tout à l’est, à 9 km du chef-lieu, Cerisy-la-Forêt (940 Cerisyais, 2 381 ha dont 373 de bois) tire sa notoriété de son abbaye, rénovée, qui conserve de nombreux témoignages des 11e et 13e s., et un musée lapidaire; mais la commune n’a qu’une petite partie de la forêt domaniale de Cerisy, qui est pour l’essentiel dans le département voisin; installations électriques Sorapel (70 sal.). La commune s'est accrue de 90 hab. entre 1999 et 2008.

Couvains (450 hab., 1 503 ha), 4 km SSE du chef-lieu, a gagné 60 hab. dans le même temps; elle accueille les transports Dufayel (STDF, 20 sal.). Saint-André-de-l’Épine (550 hab., 724 ha), 7 km au sud de Saint-Clair, qui a gagné 80 hab. depuis 1999, accueille une fabrique d’emballages plastiques SAP (Saint-André-Plastiques, 150 sal.). À Villiers-Fossard (530 Villariens, 852 ha), 5 km au SO du chef-lieu et 5 km NNE de Saint-Lô, se voient un ensemble de jardins botaniques et le site de la Vallée aux Oiseaux; fabrique d'aliments du bétail Morel (35 sal.), espaces verts Les Paysages d'Elle (25 sal.); la population croît (+50 hab. depuis 1999).

À l’ouest, La Meauffe (1 100 Meauffois, 1 022 ha), commune d’habitat très dispersé longée par la Vire et desservie par la voie ferrée, a eu de vastes carrières et une industrie laitière, maintenant fermées, mais est devenue la commune la plus peuplée du canton; elle avait moins de 700 hab. en 1962, 550 en 1926; le nombre des habitants n'a toutefois pas changé de 1999 à 2008. Un groupe de six anciens fours à chaux est protégé.