Valensole

2 400 hab. (Valensolais), 12 777 ha dont 3 758 de bois, chef-lieu de canton des Alpes-de-Haute-Provence dans l'arrondissement de Digne-les-Bains, 45 km au SO de la préfecture, à 595 m, sur un éperon de confluence entre deux vallons supérieurs de la rivière de Laval, qui rejoint le Verdon à Gréoux-les-Bains. Ancienne étape de transhumance sur un «chemin d'Arles» entre Crau et montagne, le bourg a un hôpital local (85 lits, mais aucun médical), des coopératives céréalière et de plantes à parfums, un musée vivant de l'abeille et du miel, une maison de la lavande, un centre naturiste, mais pas de collège; l'église est en partie des 11e et 13e s. Le finage s'étend très largement sur le plateau de Valensole, mais atteint aussi à l'ouest la plaine de la Durance et la rivière; quelques hameaux longent le talus qui domine la plaine. La population communale a évolué entre un maximum de 3 500 hab. en 1831 et un minimum de 1 700 en 1975. Elle augmente sensiblement depuis cette date et s'est accrue de 260 hab. entre 1999 et 2005.

Le canton a 4 900 hab., 4 communes, 24 679 ha dont 13 106 de bois. Brunet (220 Brunetois, 2 847 ha dont 622 de bois) est une petite commune à 8 km au NE de Valensole; le village, à 425 m, est en espalier sur le talus d'ubac qui domine la vallée de l'Asse et conserve quelques ruines d'origine médiévale; maison de produits du pays, sous l'égide du Parc du Verdon. Saint-Martin-de-Brômes (410 Saint-Martinômes, 2 109 ha dont 1 326 de bois) est à 14 km au sud de Valensole, au bord du Colostre, petit affluent de droite du Verdon; église romane du 12e s., avec tour du 13e s. abritant un musée archéologique, nombreuses maisons anciennes de belle qualité. La commune a eu plus de 500 hab. dans la première moitié du 19e s., 170 en 1962, a gagné une cinquantaine d'habitants de 1999 à 2004 et réunit 180 résidences secondaires. Gréoux-les-Bains est au sud du canton dans la vallée du Verdon.

Le plateau de Valensole s'étend sur 30 km d'ouest en est et sur 35 km du nord au sud entre les vallées de la Bléone et du Verdon et déborde même un peu la Bléone au nord; ses altitudes se relèvent vers l'est, où il domine par un haut talus la dépression de Moustiers-Sainte-Marie et le lac de Sainte-Croix. Il est formé par un entassement de cailloutis et de molasses miocènes, dans un fossé d'effondrement en bordure des Préalpes de Provence, relevé ensuite quelque peu par les mouvements du Pliocène. Il est divisé en deux parties par la vallée encaissée de l'Asse; la partie méridionale est sillonnée par une série de petites rivières NE-SO, dont la principale est le Colostre, qui passe à Riez. Partagé entre les deux cantons de Valensole et de Riez au sud, des Mées et de Mézel au nord, il est principalement cultivé en céréales, vergers et en lavandes mais porte aussi des pacages à moutons, surtout vers l'est. Une «petite région agriole» de la nomenclature porte le nom de plateau de Valensole.