Leucate

(4 400 Leucatois, 2 355 ha dont 178 de bois, 170 de vignes) est une commune de l’Aude, 36 km SSE de Narbonne (agglomération du Grand Narbonne (Narbonne (le Grand))). Le vieux bourg, dont le nom vient des blancheurs environnantes du sel et des Corbières (du grec leukos, blanc), situé entre mer et étang, sur le site d’une ancienne île, reste entouré de vignes. La plus grande partie du territoire communal, qui compte 31 km de rivages dont la moitié en bord de mer, est occupée par l’étang de Leucate, où l’on élève des huîtres; son plan d’eau, partagé avec Salses et Le Barcarès (Pyrénées-Orientales), mesure au total 6 370 ha; une petite réserve du Conservatoire du littoral a été établie sur 6 ha à la Caramoun, juste au sud du vieux village.

Trois urbanisations littorales distinctes se succèdent en bord de mer. Tout au sud, Port-Leucate fait partie de l’ensemble Leucate-Barcarès, élément de la grande opération de la côte languedocienne des années 1960 avec marinas, port de plaisance de 1 100 places, yacht-club, équipements multiples dont un Aquamagic; plus un centre d’aide par le travail. L’urbanisation se prolonge côté nord par une zone naturiste qui a son propre port, au grau de Leucate, et de nombreuses constructions. Au droit du vieux centre, Leucate-Plage est plus ancien mais s’est peu étendu au pied de la falaise. Au nord, passé le décrochement que marque le cap Leucate, la plage de La Franqui s’est développée très tôt, comme première station de l’Aude, de façon plus familiale au bord de l’exutoire de l’étang de Lapalme, dont un fort du 18e s., restauré, garde l’accès; on y pratique des sports de glisse. Plus au nord se déroule la plage protégée et vide des Coussoules, entre l’étang de Lapalme et la mer, espace propice au char à voile; maison de retraite médicale le Château (25 sal.).

Leucate est le lieu de naissance d’Henry de Monfreid (1879), dont le restaurant familial contribua aux origines de la station et attira des artistes. La commune avait eu plus de 1 900 hab. en 1881, moins de 1 100 en 1962; la population a augmenté surtout après 1975 et a encore gagné 1 630 hab. après 1999 (+59%). C’est la commune de l’Aude qui a le plus de résidences secondaires: 13 500, soit 87% de ses logements. Leucate offre aussi 3 hôtels (60 chambres), 7 campings (1 150 places).