Bessé-sur-Braye

2 410 hab. (Besséens), 2 060 ha dont 331 de bois, commune de la Sarthe dans le canton de Saint-Calais, 10 km au sud de celle-ci. La bourgade est au fond de la vallée encaissée de la Braye, affluent du Loir, juste en aval du confluent de l'Anille. «Station verte de vacances», elle conserve des maisons anciennes; elle a un collège public. Elle accueille plusieurs entreprises, dont une grosse papeterie Arjo Wiggins (papier couché, groupe Worms), issue d'anciens tissages de toiles du 18e siècle, qui emploie 730 personnes; imprimerie (Colwell, 110 sal.), maroquinerie (Paullet, 65 sal.); magasin Super-U (50 sal.).

Sur le plateau, se tient le grand château renaissance de Courtanvaux, site classé avec son parc, sur 62 ha. Le nom était Bessé jusqu'en 1891; la population communale a peu varié en deux siècles, avec un maximum à 3 000 hab. (sdc) en 1975 et une tendance à la diminution depuis, qui se prolonge: elle a perdu 250 hab. de 1999 à 2009.