Blain

9 500 hab. (Blinois), 10 172 ha dont 650 de bois, chef-lieu de canton de Loire-Atlantique dans l'arrondissement de Châteaubriant, 43 km NNO de Nantes dans la vallée de l'Isac, au bord du canal de Nantes à Brest. La ville est ancienne et pourrait avoir été le chef-lieu de la tribu des Namnètes, dont Nantes était le port. Elle est desservie depuis les Romains par une étoile de routes et a conservé des marchés. Il lui reste des maisons anciennes et quelques ruines de son château féodal; en banlieue sud, le château de la Groulaie, en partie reconstruit au 19e s., a des parties du 14e-15e s. avec tours, et une aile renaissance du 16e ; il s'y tient des expositions, et il abrite un centre de la fresque; il est flanqué par la forêt de la Groulaie. La ville a un port de plaisance sur le canal et un musée d'histoire locale et traditions populaires, dit de la fève et de la crèche, selon une tradition boulangère de l'épiphanie. Au SO de la commune, la ferme de l'Orme, au bord du canal, propose un parc animalier et un petit musée des mines et minéraux.

Le principal employeur est le centre hospitalier spécialisé, avec 600 personnes; Blain a un collège public et un privé, un lycée public; une ancienne usine de viandes (BVB-Levesque) en difficulté a été reconvertie en simples entrepôts pour le compte d'Aubret (groupe breton Cecab); les autres établissements sont une petite fabrique d’échelles et escabeaux (Richomme, 35 sal.), une maçonnerie (Madec, 30 sal.), les supermarchés Super-U (160 sal.) et Carrefour (50 sal.); transports Landais (55 sal.). Blain avait déjà près de 6 900 hab. en 1866; sa population a baissé ensuite jusqu’à 5 700 hab. en 1954 (sdc), puis lentement augmenté; elle a gagné 1 600 hab. de 1999 à 2009 (+21%). Elle est le siège de la communauté de communes de la région de Blain, qui correspond au canton.

Le canton a 18 600 hab. (15 200 en 1999), 5 communes, 30 514 ha. Au nord, s'étale la forêt domaniale du Gâvre sur 4 450 ha, dont les chemins principaux se rejoignent en étoile; elle est tout entière dans la commune du Gâvre (1 490 Gâvrais, 5 358 ha dont 4 484 de bois), dont le bourg, à 6 km NNE de Blain, fut créé en 1225 par le duc de Bretagne comme ville franche des confins. Le Gâvre abrite, dans une solide bâtisse de 1628, un musée Benoist consacré à l'histoire de la forêt, avec maison de la Forêt et loge des Sabotiers, et une activité de centre culturel. La commune compte 8 villages, et l'hippodrome de Mespras; un centre de convalescence. EElle a augmenté de 520 hab. entre 1999 et 2009, soit +54%.

La commune de Notre-Dame-des-Landes (1 960 Landais, 3 740 ha), 12 km au SSE de Blain, en a gagné 200 dans le même temps. Elle n'a été créée qu'en 1871 et avait déjà 1 800 hab.; elle était descendue jusqu'à 1 110 hab. en 1975; elle croît depuis et a gagné 300 hab. entre 1999 et 2009 Son finage a été retenu comme site du possible nouvel aéroport de Nantes, ce qui ne manque évidemment pas d'entraîner des contestations; il existe en effet une vaste étendue faiblement peuplée au sud de la commune et au nord de celle de Vigneux-de-Bretagne, et un accès évident par la grande route de Nantes à Rennes (E 3) qui passe juste à l'est. Les deux autres communes du canton sont Bouvron et Fay-de-Bretagne, au sud-ouest de Blain.