Hondschoote

4 200 hab. (Hondschootois), 2 366 ha, chef-lieu de canton du département du Nord dans l'arrondissement de Dunkerque, 18 km ESE de celle-ci. Le nom, qui se prononce onscote, désignerait une éminence au bout d'un chenal. La commune s'étire le long de la frontière belge à partir de la berge sud des Moëres. Elle a un hôtel de ville du 16e s. restauré, une église du 14e s. avec une tour de 82 m et un carillon de 61 cloches installé en 2000. Deux anciens moulins à vent, dits de la Victoire (Spinnewyn) et du Nord (Noordmeulen), ont été restaurés. Quelques habitants se sont lancés dans la culture de la vigne (cépage chardonnay) dont ils tirent un vin appelé «fleur de lin», ont fondé une confrérie des Tastewijn et ont aménagé un musée des vendanges. La grande fête de septembre (Karyole Feest) arbore depuis 2006 la géante Bintje, haute de 3,80 m, en l'honneur de la culture des pommes de terre.

La ville dispose d’un collège public et un privé, ainsi que de maisons de retraite. Elle conserve une petite filature de lin (Decock, 30 sal.); conserves de poissons Frais-Eùbal (55 sal.), mécanique Pacquet (30 sal.), réseaux hydrauliques Duval Edgard (35 sal.), couvoir de l'Étoile (20 sal.). Sa population est restée entre 2 700 et 4 000 hab. au cours des deux derniers siècles, avec un creux dans les années 1960. Elle a gagné 300 habitants de 1999 à 2010. Hondschoote est le siège de la communauté de communes de Flandre (15 000 hab., 14 000 ha) qui correspond au canton plus une commune voisine, Uxem.

Le canton a 14 300 hab., 8 communes, 12 858 ha. Il inclut au nord les communes des Moëres et de Ghyvelde et, grâce à celle-ci, atteint le rivage de la mer du Nord par une étroite bande de terrain. Warhem est à l'ouest du chef-lieu. Rexpoëde (1 900 Rexpoëdois, 1 337 ha), 6 km au SO de Hondschoote sur l'ancienne chaussée royale de Bergues à Ypres, est une bourgade bien équipée. Elle conserve d'anciennes brasseries, et a installé un nouveau centre d'accueil touristique dans la grosse bâtisse du Groënhof, devenue maison communale en 1997 et aménagée depuis 2003 pour le tourisme et les rencontres, avec parc à l'anglaise de 2 ha et grands arbres. La commune, dont le nom se prononce Respoude, a eu 2 000 hab. en 1851 et s'est dépeuplée ensuite jusqu'en 1970 où elle avait atteint l'étiage de 1 150 hab., avant de reprendre quelque croissance. Elle a gagné 300 hab. de 1999 à 2010.

Killem (1 000 Killemois, 1 199 ha), à 3 km SO de Hondschoote, héberge le teillage de lin de la société Van Robaeys (75 sal.), considéré comme le premier d'Europe; elle a une église-halle à trois nefs des environs de 1600. De 1 400 hab. dans la première moitié du 19e s., sa population est descendue à 820 hab. en 1975; elle augmente un peu depuis. Oost-Cappel (530 Oost-Cappelois, 399 ha), sur la même route et à 6 km au sud du chef-lieu, associe deux villages, l'ancien à la frontière et les Cinq-Chemins au carrefour principal; cars Delgrange (50 sal.), réseaux hydrauliques Duval Edgard (40 sal.), mare pédagogique à l'entrée du village. La population s'est accrue de 130 hab. entre 1999 et 2010.

Bambecque (750 Bambecquois, 1 181 ha) complète le canton tout au sud, et sa limite méridionale suit le cours de l'Yser jusqu'à la frontière. Elle conserve le château de l'Engelshof (18e s., parfois Ingelshof) et une église-halle à trois vaisseaux des alentours de 1600. Son finage contient la réserve naturelle régionale du Vallon de la Petite Becque; transports SADT (30 sal.). Elle a eu 1 100 hab. dans la première moitié du 19e s., et un minimum de 590 hab. en 1990; elle a gagné 90 hab. depuis 1999.